Exoficiales de inteligencia de EE. UU. Admiten haber cometido delitos de piratería informática en el trabajo para los emiratíes

WASHINGTON – Tres exoficiales de inteligencia estadounidenses contratados por los Emiratos Árabes Unidos para llevar a cabo sofisticadas operaciones cibernéticas admitieron haber cometido delitos de piratería informática y violar las leyes de exportación estadounidenses que restringen la transferencia de tecnología militar a gobiernos extranjeros, según documentos judiciales hechos públicos el martes.

Los documentos detallan una conspiración de los tres hombres para proporcionar a los Emiratos tecnología avanzada y ayudar a los agentes de inteligencia emiratíes en infracciones destinadas a dañar a los enemigos percibidos de la pequeña pero poderosa nación del Golfo Pérsico.

Los hombres ayudaron a Emirates, un aliado cercano de Estados Unidos, a obtener acceso no autorizado para “adquirir datos de computadoras, dispositivos electrónicos y servidores en todo el mundo, incluso en computadoras y servidores en los Estados Unidos”, dijeron los fiscales.

Los tres hombres trabajaban para DarkMatter, una empresa que es efectivamente un brazo del gobierno emiratí. Son parte de una tendencia de exoficiales de inteligencia estadounidenses que aceptan trabajos lucrativos de gobiernos extranjeros con la esperanza de reforzar sus habilidades para montar ciberespacios.

Los expertos legales han dicho que las reglas que rigen esta nueva era de mercenarios digitales son turbias, y los cargos hechos públicos el martes podrían ser una especie de salva de apertura por parte del gobierno en una batalla para disuadir a los ex espías estadounidenses de convertirse en pistolas a sueldo en el extranjero.

Los tres hombres, Marc Baier, Ryan Adams y Daniel Gericke, admitieron haber violado las leyes estadounidenses como parte de un acuerdo de procesamiento diferido de tres años. Si los hombres cumplen con el acuerdo, el Departamento de Justicia abandonará el proceso penal. Cada hombre también pagará cientos de miles de dólares en multas. Los hombres tampoco podrán recibir una autorización de seguridad del gobierno de EE. UU.

El Sr. Baier trabajó para la unidad de la Agencia de Seguridad Nacional que lleva a cabo operaciones cibernéticas ofensivas avanzadas. Adams y Gericke sirvieron en el ejército y en la comunidad de inteligencia.

DarkMatter tuvo sus orígenes en otra empresa, una firma estadounidense llamada CyberPoint que originalmente ganó contratos con los Emiratos para ayudar a proteger al país de los ataques informáticos.

CyberPoint obtuvo la aprobación del gobierno estadounidense para trabajar para los emiratíes, un paso necesario destinado a regular la exportación de servicios militares y de inteligencia. Muchos de los empleados de la compañía habían trabajado en proyectos altamente clasificados para la NSA y otras agencias de inteligencia estadounidenses.

Pero los emiratíes tenían ambiciones más grandes y presionaron repetidamente a los empleados de CyberPoint para que superaran los límites de la licencia estadounidense de la compañía, según ex empleados.

CyberPoint rechazó las solicitudes de los agentes de inteligencia emiratíes para intentar descifrar códigos de cifrado y piratear sitios web alojados en servidores estadounidenses, operaciones que habrían infringido la ley estadounidense.

Entonces, en 2015, los emiratíes fundaron DarkMatter, formando una compañía que no está sujeta a la ley de los EE. UU., Y atrajeron a numerosos empleados estadounidenses de CyberPoint para que se unieran, incluidos los tres acusados.

DarkMatter empleó a varios otros exoficiales de la NSA y la CIA, según una lista de empleados obtenida por The New York Times, algunos con salarios de cientos de miles de dólares al año.

La investigación sobre los empleados estadounidenses de DarkMatter ha continuado durante años y no estaba claro si los fiscales presentarían cargos. Los expertos citaron posibles preocupaciones diplomáticas sobre poner en peligro la relación de Estados Unidos con los Emiratos, un país que ha cultivado vínculos estrechos con varias administraciones estadounidenses anteriores, así como preocupaciones sobre si seguir el caso podría exponer detalles vergonzosos sobre el alcance de la cooperación entre DarkMatter y agencias de inteligencia estadounidenses.

También existe la realidad de que las leyes estadounidenses han tardado en adaptarse a los cambios tecnológicos que han proporcionado un trabajo lucrativo a los ex espías una vez entrenados para llevar a cabo operaciones cibernéticas ofensivas contra los adversarios estadounidenses.

Específicamente, las reglas que gobiernan lo que la inteligencia y el personal militar estadounidenses pueden y no pueden proporcionar a gobiernos extranjeros fueron diseñadas para la guerra del siglo XX, por ejemplo, entrenar ejércitos extranjeros en tácticas militares estadounidenses o vender equipos de defensa como armas o misiles.

No han abordado las habilidades de piratería perfeccionadas en algunas de las unidades de inteligencia más avanzadas de Estados Unidos y vendidas al mejor postor.

Este año, la CIA envió una carta contundente a ex oficiales advirtiéndoles que no trabajaran para gobiernos extranjeros. La carta, escrita por el jefe de contrainteligencia de la agencia de espionaje, decía que estaba viendo una “tendencia perjudicial” de “gobiernos extranjeros, ya sea directa o indirectamente, contratando a ex funcionarios de inteligencia para desarrollar sus capacidades de espionaje”.

“No puedo andar con rodeos: los exoficiales de la CIA que buscan este tipo de empleo están participando en actividades que pueden socavar la misión de la agencia en beneficio de los competidores estadounidenses y adversarios extranjeros”, escribió Sheetal T. Patel, subdirector de contrainteligencia de la CIA. .

Los fiscales dijeron que los Emiratos pasaron gradualmente sus contratos de CyberPoint a DarkMatter, pero que en ningún momento los tres hombres obtuvieron las aprobaciones necesarias para brindar servicios de defensa a DarkMatter. Los documentos judiciales dicen que los tres hombres y otros trabajaron en las “Operaciones de inteligencia cibernética” de DarkMatter, que obtuvieron acceso a “información y datos de miles de objetivos en todo el mundo”.

En entrevistas, ex empleados de DarkMatter dijeron que los funcionarios emiratíes estaban particularmente concentrados en piratear los sistemas informáticos del principal rival del país, Qatar, pero que también se llevaron a cabo operaciones contra disidentes y periodistas emiratíes. Incluso piratearon los correos electrónicos de un ministro de Qatar que se comunicaba con la ex primera dama Michelle Obama sobre un viaje planeado a Qatar.

Baier y su grupo compraron herramientas informáticas de empresas estadounidenses para utilizarlas en operaciones de piratería, según los fiscales. En dos casos, DarkMatter pagó alrededor de $ 750,000 y $ 1.3 millones, lo que ilustra cuánto pueden ganar las empresas estadounidenses vendiendo esas peligrosas herramientas a países y empresas extranjeras.

Los fiscales dijeron que los hombres “ampliaron la amplitud y aumentaron la sofisticación” de las operaciones que DarkMatter estaba proporcionando al gobierno emiratí. Los esfuerzos apuntaron a “objetivos individuales, corporativos y gubernamentales al comprometer computadoras y cuentas pertenecientes a asociados, empleados o familiares de los objetivos principales”, según documentos judiciales.

Los fiscales dijeron que CyberPoint advirtió a los estadounidenses que no podía respaldar las operaciones de explotación de computadoras previstas por DarkMatter sin obtener la autorización apropiada de Estados Unidos.

Dos ex empleados, Lori Stroud y Jonathan Cole, dejaron la empresa después de preocuparse por la piratería y el ataque de DarkMatter a ciudadanos estadounidenses. Cuando la pareja, que está casada, planteó el problema a sus superiores, fueron marginados, dijeron.

Dejaron la empresa en 2017 y comenzaron a cooperar ampliamente con la investigación del FBI.

“Esta es una gran victoria”, dijo Cole en una entrevista el martes. “Esto enviará un mensaje a los ex agentes de inteligencia estadounidenses que trabajan en el extranjero. No deberían compartir el oficio comercial de Estados Unidos con gobiernos extranjeros “.

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